比尔-盖茨等格陵兰岛“寻宝”:探索新能源还是加速冰川融化?

进入21世纪,气候变化使得北极地区冰川融化加快,让更多潜在矿藏露出冰盖

作为世界上最受欢迎的旅游景点之一,格陵兰岛吸引着无数钟情于异域极地风光的游客。但在全球气候变暖、北半球的持续高温影响下,格陵兰冰盖正在加速融化,并呈现出她的另一面:全球能源格局可能的游戏规则改变者。

2022年8月8日,据美国有线电视新闻网报道,得到包括比尔·盖茨、亚马逊创始人杰夫·贝索斯等亿万富翁投资的两家矿产公司——美国的寇伯金属和英国的蓝鸦矿业公司,正在探寻格陵兰岛可能蕴藏的丰富镍钴资源。

目前,30名地质学家、地球物理学家、飞行员等相关人员正驻扎在格陵兰岛西海岸的勘探地。这些工作人员正在采集土壤样本、驾驶无人机和带有信号发射器的直升机,以测量地下电磁场,绘制岩层图。同时,工作人员还通过人工智能来分析数据,以期最早于明年夏天准确定位钻井地点。

作为丹麦王国一块拥有高度自治权的属地,格陵兰岛正成为全球气候变化和能源转型议题所关注的热点地区。

伊卢利萨特是格陵兰岛第三大的定居地,海边修建有许多彩色的房子。图/IC

寻找或是世界最重要的镍钴矿床

“我们正在寻找将成为世界第一或第二大、最重要的镍和钴矿床。”寇伯金属首席执行官库尔特·豪斯在接受媒体采访时称。豪斯强调,“用电能全面驱动全球经济是我们这一代人面临的最大挑战……为了实现这一目标,我们必须努力加快(进程),寻找电动车革命的关键材料。”

在去年8月宣布该投资项目的声明中,寇伯金属表示将在其第一阶段,即2022年12月31日前动用340万美元的投资,对勘探地区进行高级地质和地球物理评估,以进一步优化钻探目标。而第二阶段,即到2024年12月31日前,他们将花费1160万美元进行钻探。主要开采目标为镍、铜、钴和铂。

为了应对全球气候变化的影响,全球能源结构正在面临剧烈调整。包括贵金属在内的关键矿产品,对全球清洁能源转型非常重要。镍、钴则是新能源汽车和储能设备等能源革命关键领域不可或缺的重要矿产。

博众智合(Agora)能源转型论坛中国区总裁、国际能源署中国合作部前主任涂建军对《中国新闻周刊》分析说,根据国际能源署(IEA)最新的世界能源展望报告,现在全球能源商品市场规模大概是1.5万亿美元,包括镍、钴资源在内的关键矿产品占比11%。到本世纪中叶,如果全球能实现碳净零排放目标,市场规模预计将增长到9000亿美元左右,镍、钴等关键矿产品的比重将越来越大。

涂建军分析说,从供给来说,镍的储量在全球高度集中,大约有接近33%在印度尼西亚、14%在澳大利亚,8%~9%在俄罗斯,还有约7%在古巴。全球钴资源的储量分布,同样也非常集中,刚果(金)“一家独大”,储量占比大概有51%,其次是澳大利亚占约20%,古巴占约7%。今年俄乌冲突爆发后,用于不锈钢和电动车电池的镍价格飞涨。如果在格陵兰岛发现大量镍、钴矿产,将意味着改变全球矿产资源分布的格局。

美国科罗拉多大学国家冰雪数据中心的科学家泰德·斯卡姆波在回复《中国新闻周刊》的邮件中写道,格陵兰岛许多矿物存在着巨大的开采潜力。从地质学上看,岛上伏于地表下的岩层由“大陆盾状”岩石组成,具有显著变质作用。该岛屿可能拥有与加拿大地盾地区相同的矿产资源,也可能拥有铂、铬铁矿和其他矿藏。

早在2012年11月,格陵兰岛矿产石油局首席地质学家亨利克·施滕达尔就在一次国际矿业大会上说,格陵兰岛上37亿年前的古老岩层经温化形成现在的矿石。岛上已探明的沉积型铁矿、钒钛磁铁矿、赤铁矿资源储量巨大。其次,沉积铜矿和稀土矿资源也很丰富。

蓝鸦矿业在格陵兰岛的一处钛铁矿项目。

蓝鸦矿业在格陵兰岛的一处钛铁矿项目。

寇伯金属公司的采矿计划将会和蓝鸦矿业公司联合进行。根据蓝鸦公司网站介绍,位于格陵兰岛西海岸的迪斯科岛和努斯瓦克半岛地表之下的矿产资源较为丰富。几项同行评议研究均强调,其矿藏特点与位于俄罗斯诺里尔斯克的全球最大的镍、铜硫化矿床具有地质上的相似性。

因为格陵兰岛在能源、旅游业等方面的全新潜力,其在全球地缘政治中的地位也在快速上升,一个明显标志是美国积极的外交策略。

2020年,美国在格陵兰岛首都努克开设了美国领事馆,这是美国自上世纪50年代以来首次恢复在格陵兰岛的外交。安东尼·布林肯在被任命为拜登总统的国务卿四个月后,于2021年5月访问了格陵兰岛,会见了新当选的格陵兰政府成员。美国官员代表团还在2021年9月访问了格陵兰岛,并承诺提供援助以改善其贸易、教育和采矿业。

气候变化带来的机遇

格陵兰岛有58000人,占地面积相当于半个欧盟。自19世纪以来,它一直是勘探者的圣地。因为这里几乎没有树木,植被稀疏,对于地质勘探学家来说,寻找到有价值的矿石要容易得多。

根据丹麦和格陵兰地质调查局今年最新发布的数据,格陵兰岛或将成为煤、铜、金、锌和稀土元素的开采热点。格陵兰岛自治政府已经在整个无冰陆地做过数次资源评估,认识到矿产开采具有使当地经济多元化的潜力。

但因为被厚重的冰盖所覆盖,某种程度上,这也会加大格陵兰岛的开采难度。格陵兰岛冰盖仅次于南极冰盖,是现今世界仅存的两大冰盖之一。

进入21世纪,气候变化使得北极地区冰川融化加快,让更多潜在矿藏露出冰盖,且开采作业变得更加方便、开采时长也更长。据《纽约时报》去年报道,曾经被冰川所阻碍的更多航线开始通行,这让人类在格陵兰岛的勘探和采矿工作变得更加容易;此外,一年中大部分时间,开往太平洋的矿石船都可以从加拿大的北部穿过,缩短了前往亚洲加工厂的旅程。

蓝鸦矿业公司首席执行官波·斯腾高在接受媒体采访时说,气候变化使得格陵兰岛的勘探和采矿变得更容易。比如,他指出,气候变化延长了海洋的无冰期,他们的团队得以更轻松地运送重型设备,将金属更快地运送至全球市场。

以关乎能源运输的航运为例,根据极地地质专家的研究,随着全球变暖,北极航道可通航的窗口期将不断延长,将从目前的2~3个月增至2030年的6个月以上,预计于2040年可实现全年通航。

2021年11月1日,《自然·通讯》发表的题为《卫星观测的格陵兰冰盖径流变率增加》的文章中指出,较之1980~2010年,2011~2020年格陵兰冰盖融化后径流量增加了21%。

中国科学院大气物理研究所研究员李熙晨告诉《中国新闻周刊》,格陵兰岛冰盖消融最主要的原因,是因为暖水的入侵。随着北大西洋暖流在过去数十年内结构发生的变化,它可以把更多暖水带到北极区域,这在一定程度上加速了近些年来格陵兰岛冰盖的消融。

同样是因为受到北大西洋暖流的影响,位于北极圈内的格陵兰岛沿岸区域的夏季气温本身就可以达到10℃甚至15℃以上。今年夏天,根据最新报道,格陵兰岛的表面温度已经接近30℃,表面温度的急速上升对于冰盖融化也有着一定影响。

包括格陵兰岛在内的极地地区全球变暖的速度要比全球平均的速度快很多,这有一个专门名词叫做“北极放大效应”。最新研究显示,此前气候模型预测可能普遍低估了北极放大效应。2022年8月11日在著名期刊杂志《自然通讯-地球与环境》发表文章称,1979年至2021年期间,北冰洋大部分以每10年0.75℃的速度变暖,几乎是全球平均值的4倍。

今年在异常高温天气影响下,国家卫星气象中心表示,格陵兰岛北部区域7月中旬海冰面积较上旬减少约13.5万平方公里。美国冰雪数据研究中心数据显示,7月15日至17日,作为北半球最大冰体,格陵兰岛冰盖每天流失冰量达到大约60亿吨,足够填满720万个奥运规格的游泳池。

环保与资源开发的两难

虽然格陵兰岛开采矿产资源的呼声很高,但同时也有着反对的声音。

2021年4月,格陵兰岛的稀土开采曾引起过一次巨大争议,这与格陵兰岛南部纳萨克镇附近的科瓦内湾采矿项目有关。

科瓦内湾是地球上第二大稀土矿床,总部位于澳大利亚的格陵兰矿业有限公司2007年起一直在此地开发矿藏,但开发稀土矿会伴生铀等放射性元素。2013年,纳萨克镇的居民成立了一个名为“对铀说不”的组织。随着当地人逐步了解尾矿和污染问题,公众开始反对格陵兰矿业有限公司的采矿行为。

2021年4月,反铀政府选举上台以后,承诺实施环保政策:加入巴黎气候协议,并禁止颁发新的石油和天然气钻探许可证。但据《卫报》今年5月报道,当地政府对其他采矿业持开放态度。

寇伯金属的工作人员在格陵兰岛上作业。

2021年底一篇发表在《国会山报》的文章《格陵兰正在哭泣——它能从采矿和气候变化中被拯救吗?》写道,虽然经济和环境间的平衡尚未达成,但其他采矿作业正在格陵兰岛海底搜寻同样有前景的稀土资源。在气候影响下,可以预见,越来越多新的采矿作业即将在格陵兰岛展开。

“这次找寻镍钴资源事件具有相当的争议性。在气候变化脆弱地区开发矿产,对环境的影响必然难以忽视。”涂建军说。他认为,因为格陵兰岛长期都是远离丹麦的自治领地,当地的治理能力是否足够平衡好各种政策目标,以及相关政府部门能否严格监管开采活动的环境影响,还有待进一步观察。

这种探矿行为在探索新能源、为减少温室气体排放贡献力量的同时,也在加速格陵兰岛的融冰趋势。专家们担心,格陵兰岛的自然环境可能因为开采金属矿产资源而受到威胁。一些环保机构同样关注到这个问题,也试图跟格陵兰岛一些地方治理机构合作,甚至和丹麦、欧盟,乃至和全球范围内的相关机构寻求合作,提醒大家对此事的关注。

北极地区的气候环境对全球都有着深刻影响。英国利兹大学极地观测和建模中心研究员托马斯·斯莱特在回复《中国新闻周刊》的邮件中写道,格陵兰岛的冰川融化将导致海平面上升,随之而来的是全球洪水风险。最终流入海洋的融水不仅会提高全球海平面,还会改变海洋环流,从而影响低纬度地区的天气环流模式。

李熙晨指出,随着冰盖大量消融,整个北大西洋海水的盐度降低,使北大西洋变成偏淡的水,对海冰的驱动作用产生影响。而海冰的驱动作用一旦消失,很可能会造成北大西洋导流断流,整个北半球气候会受到影响,这种情况下可能会造成一些极端气候灾害。

采矿作业产生的灰尘、车辆增加和其他影响也将对采矿当地及周边的环境产生非常不利的影响。美国科罗拉多大学的科学家泰德·斯卡姆波指出,人们对冰川退缩区勘探兴趣的增加加大了学界对环境破坏的担忧——像格陵兰岛这样土壤和植被很少的地区,将永远无法从地表采矿活动中恢复过来。但他也表示,这种行动可能只会对岛上的一小部分地区造成环境破坏,目前的影响微乎其微。

有分析认为,北极有可能成为造福人类的宝库,对塑造全球治理新模式起到示范性作用,但也有可能成为新的冲突点。根本原因在于,在气候变化和国际政治、经济格局快速变化的大背景下,北极蕴藏的各类资源能源价值大、保护和开发所面临的风险高、行为主体的竞争与合作领域广,对现有北极治理架构提出了挑战。

2022年8月8日,美国北极研究委员会主席斯弗拉加在接受美国有线电视新闻网采访时表示,格陵兰政府支持采矿的立场并非不考虑环境,环境是格陵兰文化和生计的核心。他说,格陵兰政府支持的是对其自然资源进行负责任的、可持续的和经济上可行的开发,包括对矿物进行开采。而这些关键的矿物将“为应对气候危机带来的这些挑战提供部分解决方案”。

斯卡姆波预计,冰盖的消融将为格陵兰岛带来一些采矿机会,而作为一个发展中的自治领地,格陵兰岛希望利用这些开采潜力。他相信,对环境问题有着敏感性的格陵兰人,将坚持对环境负责的采矿行为。

涂建军建议,丹麦政府应该更加积极主动,并对整个格陵兰岛环境、经济、就业等诸多方面进行一个综合考量和前瞻性评估。在与当地政府沟通合作的基础上,确保未来能对相关勘探及开采活动进行严格监管。

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